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En la literatura sobre alimentación equina, siempre se escribe mucho sobre la importancia del calcio y el fósforo y su relación entre sí. Sin embargo, a menudo se olvida la importancia del cloruro sódico (NaCl), la «sal común», sin la cual no sería posible la vida. No sólo los humanos, sino también los caballos necesitan cloruro sódico para sus funciones vitales.

Hay poca sal en las plantas, pero en el suelo

Al mismo tiempo, la dieta natural del caballo es extremadamente pobre en estos minerales. Mientras que el calcio se encuentra en exceso en el forraje y el fósforo es abundante en los concentrados, el cloruro de sodio apenas está presente. Especialmente en las regiones alejadas de la costa -es decir, unos 20 kilómetros por detrás de la línea del mar- comienza realmente la «zona de carencia de sal». Cerca de la costa hay muchas halófitas, plantas amantes de la sal que absorben el mineral durante las inundaciones o del rocío que cae constantemente. Si los caballos comen esas plantas, obtienen la sal gratis. Los caballos de la región alpina son muy diferentes. Aquí no ha habido sal en las plantas durante millones de años. ¡Pero en el suelo!

Muchas regiones que hoy son tierra firme o incluso montañas estaban cubiertas por mares hace millones de años. Se secaron con el desplazamiento de las placas continentales. No sólo quedaron fósiles, sino también extensas costras de sal. El movimiento de la superficie terrestre hizo que estos lagos desecados se desgarraran y comprimieran, la tierra empujó sobre las costras de sal y desapareció bajo tierra. Los humanos descubrieron estos depósitos de sal muy pronto porque los animales salvajes hacían «lamidos de sal» en los que se podía encontrar la sal justo debajo de la superficie terrestre. Los topónimos con «sal» o «Hall» en el nombre indican que aquí se encuentran yacimientos de sal, que la gente ha estado extrayendo y utilizando para sí misma y para su ganado durante siglos (https://www.youtube.com/watch?v=uD6GIiqWm3M). Mientras que antes la sal valía su peso en oro, los métodos modernos de extracción la han convertido en una mercancía producida en masa que se extrae en todo el mundo y se comercializa a bajo precio en todo el planeta. Desde las extensas plantas de extracción de sal marina en los países meridionales hasta la minería de sal gema en las regiones montañosas, hoy en día se puede encontrar en el mercado toda una gama de sales, a veces muy exóticas.

La pérdida y la ingesta de sal deben estar equilibradas

Incluso nuestros bisabuelos conocían la importancia de la sal para sus animales. Los caballos, en particular, también pierden cloruro sódico a través del sudor, razón por la que el sudor sabe «salado». Si el animal suda profusamente en un caluroso día de verano, especialmente cuando trabaja, puede perder hasta 100 g de cloruro sódico. Cualquiera con un paquete de sal y una balanza de cocina puede calcular cuánto es: una cantidad asombrosa.

Los caballos de deporte, en particular, pierden mucha sal al sudar en exceso en verano. Esta sal debe reponerse mediante la alimentación. Se absorbe en el intestino grueso y, al mismo tiempo, garantiza el espesamiento de las heces.

Esto se debe a que, hasta el final del intestino delgado, el quimo se «diluye» constantemente por la adición de líquidos. El proceso de espesamiento sólo comienza en el intestino grueso, por lo que la diarrea no se produce en la parte posterior. Por desgracia, el cuerpo no es capaz de bombear agua de un lugar a otro. Para ello utiliza una propiedad especial de la sal: es higroscópica. Esto significa que atrae el agua. Cualquiera que toque el salero del establo puede comprobarlo: siempre está húmedo, aunque ningún caballo lo haya lamido. Por eso la gente solía poner granos de arroz en el salero, porque el arroz atrae aún más el agua que la sal: el arroz mantenía la sal a raudales. Gracias a los modernos «antiaglomerantes», este truco de nuestras abuelas ya no es necesario para nuestra sal de mesa.

Pero en el cuerpo, la propiedad de la sal de atraer agua se utiliza en muchos lugares. En el intestino grueso, alrededor del 95% de la sal contenida en el alimento se elimina de la papilla alimenticia, e incluso hasta el 99% si hay una carencia de sal. Esto suele ser suficiente para absorber simultáneamente el agua hasta tal punto que las heces se espesan hasta convertirse en los habituales «excrementos de caballo». Si este mecanismo no funciona, lo vemos sintomáticamente como diarrea. Esto significa que una diarrea prolongada -especialmente en potros- puede provocar una pérdida considerable de sal.

La sal regula el equilibrio hídrico del organismo

La sal también cumple la función de influir en la distribución del agua en el organismo. Las células del cuerpo de los mamíferos no tienen paredes celulares sólidas, a diferencia de las plantas. Obtienen su estabilidad casi exclusivamente de la presión interna generada por el fluido interno de la célula. Por tanto, nuestras células son comparables a globos llenos de agua. Necesitan exactamente la presión interna de agua adecuada para funcionar. Si absorben demasiada agua, revientan. Si absorben muy poca agua, se marchitan y también mueren. Sin embargo, la célula no puede bombear agua directamente hacia dentro o hacia fuera. Usan sal.

La absorción activa de cloruro sódico hace que siga el agua y la célula se hinche. Al liberar sal de forma activa, el agua vuelve a salir de la célula y la presión disminuye. Por lo tanto, es vital para todas las células del organismo disponer siempre de la cantidad exacta de cloruro sódico. Tanto «demasiado» como «demasiado poco» ponen en peligro la vida.

El contenido de sal en el organismo -así como el equilibrio de todos los demás minerales- está regulado por los riñones. Están sometidas a un complejo sistema de control hormonal (renina-angiotensina-aldosterol), que garantiza que retengan cloruro de sodio en el organismo o lo excreten por la orina según sea necesario. En consecuencia, la pérdida de cloruro sódico puede deberse no sólo a la sudoración o a la diarrea, sino también a un deterioro de la función renal, en el que se libera demasiada orina, algo que observamos a menudo en caballos con resistencia a la insulina (diabetes de tipo 2).

La sal es mucho más que un componente del sudor

Además de mantener la presión celular interna, el cloruro de sodio también se utiliza para retener el agua en el cuerpo según sea necesario. Esto puede verse en caballos «linfáticos». A menudo parecen «gordos» al observador inexperto, como un caballo con SME (Síndrome Metabólico Equino).

Pero si se mira más de cerca, uno se da cuenta de que se trata principalmente de depósitos linfáticos que se encuentran en la cresta de la crin (a veces dura e hinchada) y en la zona de los flancos («alforjas»). Si el equilibrio agua/sal se altera de forma permanente, el caballo entero puede tener un aspecto francamente hinchado debido a los depósitos masivos de linfa en todo el tejido conjuntivo subcutáneo.

Aquí ya no se reconoce ningún contorno muscular, el caballo parece tan regordete como un globo. En la actualidad, esta afección se denomina pseudo-EMS, a falta de un nombre mejor para el complejo sintomático. El pseudo-EMS es siempre una indicación de un metabolismo que está severamente fuera de control y siempre debe ser tratado holísticamente.

caballo con sobrepeso
Si el equilibrio agua/sal se altera permanentemente, el caballo puede parecer completamente hinchado. © Nadine Haase / Adobe Stock

El sodio también se utiliza junto con el potasio para la transmisión nerviosa y junto con el cloro para la contracción muscular. Por lo tanto, interviene significativamente en la función del sistema musculoesquelético. El sodio también es utilizado por el hígado para producir bilis, esencial para un proceso digestivo saludable. El cloro, por su parte, es utilizado por el estómago para producir ácido clorhídrico («ácido gástrico»). Tanto el sodio de la bilis como el cloro del ácido gástrico se reabsorben en gran medida de la pulpa de los alimentos en el intestino grueso.

La dosis hace el veneno: reconocer a tiempo la carencia y el exceso de oferta

Estas numerosas funciones centrales demuestran lo importante que es el cloruro sódico para el organismo. La falta de cloruro sódico suele provocar inicialmente que los caballos lo laman todo: manos, caras, barras, tierra, etc. y, en casos graves, puede provocar cólicos o insuficiencia renal, por lo que no debe tomarse a la ligera. La pérdida de apetito, el bajo rendimiento, la falta de producción de orina, la escasa turgencia de la piel (cuando un pliegue de la base del cuello se levanta del cuerpo y permanece allí) y las heces muy secas, incluida la tendencia a los cólicos de estreñimiento, también deberían indicar deficiencia de sal. Por el contrario, un exceso de sal suele provocar una ingesta excesiva de agua y, en consecuencia, una micción excesiva y/o diarrea, úlceras bucales -especialmente si se añaden piedras de sal al comedero junto con el pienso concentrado- y trastornos del equilibrio mineral, ya que en este caso hay que excretar demasiada cantidad a través de la orina, lo que también puede alterar gravemente la regulación de otros minerales.

En particular, los caballos estabulados suelen lamer el salero por aburrimiento y, por tanto, ingieren demasiada sal. En este caso debería prestarse atención a una cría adecuada a la especie en lugar de limitarse a eliminar la piedra de sal.

Sin embargo, las carencias de oligoelementos o microelementos («tierras raras») también pueden provocar una frecuencia excesiva de piedras de sal naturales, ya que los demás minerales siempre están contenidos en trazas. Si la piedra de sal está «carcomida» al cabo de dos o tres días, es esencial buscar la causa y eliminarla. Esto se debe a que es esencial para el organismo que no haya ni demasiado ni muy poco disponible.

Afortunadamente, el organismo dispone normalmente de una autorregulación saludable en relación con la ingesta de sal. La mayoría de los propietarios de caballos lo saben por sí mismos: hay fases en las que se tiene un verdadero antojo de comida salada y se añade sal a todas las comidas. Y luego hay veces en que incluso los alimentos de sabor normal parecen salados y la idea de un pretzel salado te hace perder el apetito. Nuestros caballos también tienen estos instintos: La mayoría de los caballos regulan perfectamente por sí mismos sus necesidades de sal, siempre que tengan la oportunidad de hacerlo. Por esta razón, se ha convertido en una práctica común en la mayoría de los establos poner a disposición de los animales lamederos de sal.

Piedras de sal de todos los tamaños, formas y colores…

En el comercio de piensos se ofrecen distintas variantes. Las piedras blancas en forma estándar con un agujero en el centro son clásicas. Consisten en sal evaporada prensada. Se extrae de las minas disolviendo la sal de la roca con agua. A continuación, esta agua muy salada (salina) se hierve, por así decirlo, para que al final quede sal. Aunque están hechos de cloruro sódico puro (y, según el fabricante, a veces con ayudas para el prensado, es decir, adhesivos), los caballos suelen ser reacios a aceptarlos.

Los caballos son mucho más propensos a tomar piedras de sal natural, también conocida como sal gema o sal de montaña. © fotorauschen / Adobe Stock

Los caballos son mucho más propensos a tomar piedras de sal natural, también conocida como sal gema o sal de montaña. Están ampliamente disponibles en el mercado. Las piedras de sal del Himalaya de color rosa con agujero y cordel son imprescindibles en cualquier tienda ecuestre. El color de la sal gema difiere del de la sal evaporada blanca debido a trazas de otros minerales, como calcio, magnesio o hierro, que pueden variar según la zona de origen. La zona de extracción de las populares piedras de sal del Himalaya se encuentra a buena distancia de las montañas del Himalaya, en Pakistán. Aquí, se extrae principalmente de la montaña a mano, se corta y se bate a medida, se perfora y se envuelve en plástico retráctil y se transporta en contenedor a Europa y otros lugares. Las condiciones de seguridad laboral son bastante cuestionables para nuestros estándares: https://www.youtube.com/watch?v=d0NGD0PziOE y el pago de los trabajadores a 3 dólares estadounidenses por tonelada de sal (extraída principalmente a mano y con dinamita) es probablemente también bastante crítico (https://www.youtube.com/watch?v=Pxq2nW0A7gw), especialmente si se compara con los precios de las tiendas.

Como alternativa, la sal gema local se utilizaba para alimentar al ganado y la caza mucho antes de la globalización. Todavía hoy se extrae en muchos lugares de Alemania, Austria y otros países europeos (https://www.youtube.com/watch?v=-Fh0SfAEUM8) y su color varía ligeramente de casi blanco a gris pasando por rosa o rojo óxido según la zona de extracción. Por supuesto, las condiciones de trabajo y los salarios de estas sales están más en consonancia con nuestros estándares, lo que generalmente hace que la sal local sea algo más cara. Por otra parte, no se transporta por medio mundo, sino que se extrae en nuestra propia puerta, por así decirlo. Al igual que la sal del Himalaya, su composición consiste esencialmente en cloruro de sodio, con algunos elementos presentes en trazas que dan a la sal su color.

Conclusión

Así que recuerde esto cuando más horas de sol hagan sudar de nuevo a los caballos: No importa en qué forma: la sal debe ofrecerse a los caballos no sólo en verano, sino durante todo el año y -salvo algunas excepciones- no debe administrarse obligatoriamente. Incluso en los días soleados y cálidos de invierno, la pérdida de sal a través del sudor puede aumentar repentinamente de forma significativa. Las piedras de sal son ideales para la alimentación, y son especialmente populares para los sistemas de senderos de los prados como un «punto de partida» adicional en el sendero. En verano, un caballo necesita normalmente de 2 a 4 g de Na / 100 kg de peso corporal para su mantenimiento. En caso de fuertes pérdidas de sudor hasta 5-10g Na/100kg de peso corporal. Especialmente con las yeguas de cría, debes asegurarte de que tienen suficiente acceso a un lamer de sal antes del parto, entonces los potros suelen reaccionar con un menor comportamiento de las heces intestinales. Los caballos sanos criados de forma adecuada regulan por sí mismos sus necesidades de sal cuando se les ofrecen lamederos naturales (sal gema o sal de montaña). Si la ingesta es excesiva, es importante averiguar exactamente cuál es la causa.

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