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Desgraciadamente, demasiados propietarios de caballos están familiarizados con esta situación: en cuanto se cierran los pastos, el agua fecal vuelve a empezar. En primavera, ocurre lo contrario: en cuanto el caballo sale a pastar, el agua fecal desaparece por arte de magia. Las heces acuosas pueden tener muchas causas, por lo que hay que examinar detenidamente cada caso individual.

Si los caballos no muestran agua fecal en verano con pastoreo extensivo en cuanto están en el prado, pero enseguida vuelven a empezar, entonces hay que tratar tres puntos en particular: El forraje, las úlceras estomacales y el estrés del alojamiento, aunque puede haber solapamientos.

Los caballos son alimentadores permanentes por naturaleza y deben tener acceso constante a forraje magro. En nuestros establos, se trata de pastos en verano y alimentación con heno en invierno, ya que la mayoría de los establos no disponen de suficientes pastos para mantener a los caballos al aire libre todo el año.

El suministro de heno debe ser tal que cada caballo tenga acceso a forraje en todo momento. Esto significa ofrecer un número suficiente de heniles o redes de heno, preferiblemente repartidos por el recorrido del corral o del prado, para que el grupo pueda repartirse (como en el pasto) y evitar así la envidia/estrés por la comida.

Los caballos de menor rango y los más viejos, en particular, se benefician enormemente si hay varios puestos de heno a gran distancia unos de otros, porque así pueden mantener las distancias con los caballos de mayor rango o poco sociables y comer en paz (reducción del estrés del alojamiento).

Organizar el acceso a los alimentos en función de la especie

En la mayoría de los casos, la escasez de plazas de roughage, que siguen estando muy juntas, se traduce en estrés de grupo. Lo mismo ocurre con los comederos de forraje, a los que los caballos sólo tienen acceso durante un breve espacio de tiempo (normalmente media hora) antes de que entre en el comedero el siguiente candidato.

Aquí los caballos suelen atiborrarse como locos para obtener la mayor cantidad posible de forraje en el poco tiempo disponible, lo que a su vez les provoca estrés. Luego vuelven a hacer cola fuera y esperan hasta que por fin llega su turno para volver a entrar en la máquina expendedora.

Para estos caballos, todo el día gira en torno a cuándo entrarán por fin en la máquina expendedora y cuánta comida pueden engullir, lo cual no es una cría ni una nutrición adecuadas para la especie.

Dado que estos casos (ya sea un comedero automático de forraje o muy poco heno / muy pocos comederos) causan un estrés permanente, con el tiempo se desarrollan úlceras estomacales en la salida del estómago, que luego causan dolor y, por lo tanto, más estrés.

El estrés constante también hace que la mucosa intestinal esté menos irrigada de sangre y que se produzcan inflamaciones, lo que hace que la pared intestinal, normalmente bien cerrada, desarrolle «agujeros» (síndrome del intestino permeable, alteración de las uniones estrechas), que luego se hacen visibles en forma de agua fecal.

En los pastos, los caballos tienen un suministro constante de forraje y el grupo puede separarse para minimizar el estrés del grupo y de la alimentación. En consecuencia, el agua fecal suele desaparecer.

La calidad del heno influye en las aguas fecales

La calidad del heno también influye cuando los caballos tienen úlceras de estómago. Se puede observar una y otra vez que estos caballos son muy reacios a comer heno áspero y pedregoso, que en realidad se describiría como súper apto para caballos, y a menudo presentan agua fecal.

Paca de heno en un campo cosechado
Heces en invierno: la calidad del heno influye. © Adobe Stock/olly

Sin embargo, si les das heno blando y con hojas (de vaca), lo comerán encantados y las heces desaparecerán. Al parecer, los trozos de fibra gruesa del heno de tallo grueso irritan las úlceras de estómago, provocando dolor y estrés adicionales.

La hierba de los pastos es blanda y baja en fibra, por lo que las úlceras estomacales se irritan menos, lo que suele ser otra de las razones por las que el agua fecal desaparece con la temporada de pastoreo.

La paja no sustituye al heno, ya que no contiene suficiente celulosa como nutriente para la flora intestinal y, por lo tanto, los caballos sólo la comen con moderación por una buena razón, ya que de lo contrario existe el riesgo de que sufran cólicos de estreñimiento. Por lo tanto, la paja puede y debe ofrecerse como alimento adicional, pero no como sustituto del heno, porque entonces volvemos al tema del estrés alimentario y las úlceras de estómago.

El ensilado de heno tampoco es adecuado como alimento para caballos, ya que acidifica el intestino grueso y contribuye así al desarrollo de disbiosis (fermentación incorrecta) y, por tanto, del síndrome del intestino permeable. Siempre hay informes aquí de propietarios cuyos caballos obtienen agua fecal del heno pero no del forraje.

En estos casos, suele haber una úlcera de estómago. Para producir un buen forraje, se necesitan hierbas frondosas que contengan poca celulosa y sean, por tanto, blandas y pobres en fibra.

Esto y el contenido de humedad significativamente mayor hacen que el forraje de heno sea mucho más blando y, por tanto, menos irritante para las úlceras de estómago que el heno de vaca (blando, con hojas, normalmente de segundo o tercer corte) o la hierba de los prados.

Sin embargo, esto no lo convierte en un pienso adecuado, ya que el problema de la acidez intestinal sigue existiendo y esto puede manifestarse en una amplia variedad de síntomas, siendo las heces acuosas sólo uno de ellos.

Si en estos casos se trata terapéuticamente el problema de las úlceras de estómago, estos caballos también pueden volver a tolerar el heno y se puede empezar a restablecer la flora intestinal desde la cabeza hasta los pies.

El mantenimiento desempeña un papel importante en las aguas fecales en invierno

Además de la alimentación, la cría también desempeña un papel importante en el desarrollo del «agua fecal de invierno».

La principal ventaja del pasto aquí es que suele ser mucho más grande que el prado de invierno y los caballos pueden esparcirse en consecuencia.

Los estudios demuestran que los niveles de estrés de los caballos aumentan cuanto menor es el espacio disponible. Luego hay otros factores como la asertividad del caballo individual, la estructura social del grupo, el tamaño del grupo, las nuevas integraciones o la marcha de caballos y muchos más.

No hay que olvidar nunca que los establos abiertos no suelen ser grupos crecidos de forma natural, sino comunidades forzadas creadas por el hombre. Por supuesto que los caballos son criaturas sociales, pero eso no significa automáticamente que piensen que todos los demás caballos son geniales.

Los humanos también somos seres sociales, pero hay muchas otras personas con las que no queremos precisamente compartir mesa y cama, y los caballos no son diferentes.

A menudo se observa que los grupos de estabulación abierta se «deshacen» de repente en el pasto y se forman pequeños grupos. Suelen ser sólo dos o cuatro caballos que se mueven juntos por el prado, van a la sombra o al abrevadero.

Algunos caballos también se separan completamente del grupo y prefieren pastar solos, sólo a la vista de los demás. Estos pequeños grupos se corresponden mejor con las condiciones de la naturaleza, donde las manadas de caballos salvajes suelen estar formadas por muy pocos animales, que pueden reunirse en grupos más grandes, por ejemplo en zonas de pastoreo, pero luego vuelven a dispersarse.

Dos caballos peleándose por el heno en el prado
Los estudios demuestran que los niveles de estrés de los caballos aumentan cuanto menor es el espacio disponible. © Adobe Stock/Nadine Haase

En consecuencia, la integración de los recién llegados al prado es mucho más relajada, ya que los caballos pueden mantenerse alejados unos de otros durante mucho tiempo y observarse antes de tener que «acercarse».

No suele ser el caso en las pistas de invierno. Si se trata de un caballo especialmente sensible, de un jefe de manada de bajo rango o sobrecargado, de un caballo viejo o de uno que simplemente no valora en absoluto la proximidad equina debido a los años que lleva encerrado en un box o a su carácter básico, entonces estos caballos están permanentemente estresados.

Sin duda, hay caballos a los que les haces un gran favor si los sacas temporalmente del grupo (por la noche, por ejemplo) y los pones en un box (paddock) solos.

Los caballos de menor rango pueden descansar aquí y compensar su déficit de sueño durante el día, los caballos mayores con problemas dentales pueden saciarse de mazorcas de heno durante la noche, los solitarios son felices si pueden escapar del estrés social de la vida en grupo durante un rato.

No todo el mundo está preparado para vivir en un piso compartido y no todos los caballos son felices en un establo abierto.

Calidad del suelo

Así que siempre hay buenas razones por las que los caballos no tienen agua fecal en los pastos pero sí en el prado, y a veces se necesitan dotes detectivescas para rastrear todas las causas y encontrar soluciones.

Y no hay ninguna razón para dejar a los caballos en los pastos hasta noviembre, cuando ya no es posible, sobre todo después de veranos demasiado secos. Los veranos calurosos y secos, los inviernos demasiado secos en la mayoría de las regiones y los veranos secos de nuevo someten a las praderas a un gran estrés.

El suelo está reseco, el nivel de las aguas subterráneas ya se ha hundido en algunos lugares y los caballos llevan meses correteando por las plantas, que no crecen lo suficiente por falta de agua.

Cuanto más estresado está un prado, más aumentan los niveles de fructanos, lo que incrementa significativamente el riesgo de laminitis, sobre todo ahora que las noches son más frescas.

Además, los periodos de pastoreo excesivamente largos favorecen el desplazamiento de las gramíneas magras y las hierbas por gramíneas de rendimiento resistentes al estrés que se introducen procedentes de otros pastos (de alto rendimiento).

Por esta razón, la mayoría de las explotaciones cierran los pastos a finales de septiembre como muy tarde para permitir que la tierra se recupere.

Con poca vegetación y falta de oportunidades para el pastoreo, hay que alimentar a los animales con heno en los pastos porque, de lo contrario, aumenta el riesgo de ingerir plantas venenosas, que a su vez pueden causar laminitis, miopatía atípica de los pastos y otras enfermedades potencialmente mortales. En comparación, las aguas fecales son el mal menor.

Sanoanimal trata otras cuestiones sobre el tema de las aguas fecales en la serie de conferencias magistrales: Aguas fecales – Cuando vuelve a correr o en la página temática de las aguas fecales